A vida e os tempos do juiz Oney

A vida e os tempos do juiz Oney

George e Martha Washington possuíram centenas de escravos ao longo de suas vidas. Os nomes de muitos são conhecidos, mas a maioria dos detalhes de suas vidas foram perdidos para a história. Aqui está a história de uma mulher que não foi esquecida.

NASCIDO EM ESCRAVIDÃO

No início da década de 1770, um alfaiate inglês chamado Andrew Judge assinou um contrato para trabalhar como servente em Mount Vernon, a plantação de George Washington na Virgínia. Servidão contratada era uma maneira comum para os europeus sem dinheiro para pagar o seu caminho para as colônias americanas. Ao assinar o contrato, o juiz concordou em trabalhar para Washington por um determinado período de anos em troca de sua passagem para a Virgínia, além de seu quarto e conselho durante a duração do contrato.

Em Mount Vernon, o juiz fez uniformes militares e outras roupas para Washington. Ele também ensinou suas habilidades de alfaiataria aos escravos de Washington, de modo que, quando seu mandato como servo contratado fosse cumprido, eles mesmos seriam capazes de fazer a alfaiataria.

Por volta de 1773, Judge foi pai de uma menina com uma escrava afro-americana chamada Betty, que trabalhava como costureira em Mount Vernon. Eles nomearam seu filho Oney, mas embora o juiz fosse branco e livre, Oney nasceu escravo porque sua mãe era escrava. Aos olhos da lei, ela era “propriedade” e pertencia aos Washingtons; nem Betty nem Andrew tinham nenhum direito dos pais sobre seus filhos.

LADY'SS MAID

Oney tornou-se uma das favoritas de Martha Washington e serviu como sua assistente pessoal, ajudando-a a se lavar e se vestir, e acompanhando-a nas ligações sociais. Juiz foi um dos oito escravos que acompanharam os Washingtons à cidade de Nova York, então capital do país, quando Washington foi eleito presidente em abril de 1789, e depois para Filadélfia quando a capital mudou para lá em 1790.

Na Filadélfia, o juiz desfrutou de uma medida de liberdade inédita em Mount Vernon. Ela fazia recados pela cidade sem supervisão e, em seu tempo livre limitado, explorava por conta própria. O presidente Washington até deu a ela e a outros escravos do dinheiro da casa para o teatro, o circo e outros entretenimentos na cidade.

LIBERDADE TUDO EM TORNO

Havia algo mais na Filadélfia que Judge nunca havia encontrado antes: uma próspera comunidade de afro-americanos livres, a maior comunidade desse tipo nos Estados Unidos da época. A escravidão ainda era legal na Pensilvânia, mas a Lei de Abolição Gradual do estado, aprovada em 1780, estava diminuindo gradualmente, e o número de negros livres na cidade estava crescendo. Havia tantos, na verdade, que Washington e outros donos de escravos se preocupavam em trazer seus escravos para morar entre eles na Filadélfia. Eles temiam que os escravos fossem "contaminados" pela exposição a afro-americanos livres e abolicionistas vivendo na cidade. Washington estava preocupado que, mesmo que seus escravos não tentassem escapar, eles se tornariam, como ele dizia, "insolentes em um estado de escravidão".

Como o presidente logo aprendeu com seu procurador-geral, Edmund Randolph, os escravos tinham a lei do lado deles. Sob os termos da Lei de Abolição Gradual, os escravos que foram trazidos para o estado por não-residentes (incluindo Washington e Randolph) e que viveram lá por seis meses consecutivos se tornaram cidadãos livres automaticamente. Os escravos pertencentes a membros do Congresso estavam especificamente isentos da lei, e Washington e Randolph presumiram que seus escravos também estavam isentos. Eles estavam errados. Randolph aprendeu isso em 1791 quando seus escravos exigiram sua liberdade quando os seis meses acabaram - e conseguiram.

EM ROTAÇÃO

Para evitar que a mesma coisa acontecesse com os escravos de Washington, o procurador-geral aconselhou o presidente a deixar seus escravos fora do estado por alguns dias a cada seis meses antes que o prazo terminasse. Mover os escravos para fora do estado com o propósito de negar a liberdade deles era ilegal, mas Washington o fez de qualquer maneira. Manteve-o pelo resto de sua presidência, instruindo sua secretária que desejava "cumpri-lo sob o pretexto de enganar tanto os escravos quanto o público". Assim, quando os escravos do presidente foram enviados de volta ao monte Vernon para breves visitas antes do prazo de seis meses, eles foram informados de que estavam sendo mandados para casa para passar um tempo com suas famílias.

Martha Washington fez sua parte, levando seus escravos através da linha do estado em Nova Jersey para viagens curtas durante a noite. Desta forma, ela negou ao juiz sua chance de liberdade em maio de 1791.

O juiz sabia que, se voltasse a Mount Vernon quando Washington se aposentasse, a pouca liberdade que teria na Filadélfia desapareceria para sempre. Mas não foi até 1796, quando Washington estava chegando ao final de sua presidência, que ela decidiu fugir. Ela o fez depois de saber que Martha Washington planejava entregá-la como presente de casamento para sua neta, Elizabeth Custis, que Judge sabia ser uma mulher mal-humorada e vingativa.

A juíza detestou Elizabeth Custis e, como ela dizia, “decidiu não ser sua escrava”. Em maio de 1796, ela usou uma viagem que os Washingtons estavam levando a Mount Vernon como cobertura para sua fuga. "Enquanto eles estavam fazendo as malas para ir à Virgínia, eu estava fazendo as malas para ir", disse ela a um entrevistador em 1845."Eu tinha amigos entre as pessoas de cor da Filadélfia, tinha minhas coisas levadas para lá antes e saí da casa de Washington enquanto eles estavam jantando."

Rumo ao Norte

Juiz escondeu-se em algum lugar da Filadélfia; ela nunca revelou onde ou por quanto tempo. Ela teve que se calar por causa de um anúncio na Pennsylvania Gazette dando sua descrição física (“… uma mulata clara, muito sardenta, com olhos muito pretos e cabelos grossos… de estatura mediana, esbelta e delicadamente formada, cerca de 20 anos de idade ”), oferecendo uma recompensa de US $ 10 por sua captura. Quando se sentiu segura o bastante para se aventurar, seguiu para a orla da Filadélfia e embarcou em um navio chamado Nancy, cujo capitão, um homem chamado John Bowles, era conhecido por ser simpático a fugir dos escravos e ter tido “Black Jacks”. "- marinheiros afro-americanos livres - em sua tripulação. O juiz partiu para Portsmouth, New Hampshire, e desapareceu na comunidade negra livre de lá. Isso provavelmente teria sido o fim de sua história se uma amiga da família dos Washingtons, Elizabeth Langdon, não a visse andando na rua em Portsmouth alguns meses depois.

OS RESCUTADORES

A notícia logo voltou para George e Martha Washington de que o juiz estava em Portsmouth. Por mais estranho que possa parecer aos ouvidos modernos, os Washingtons ficaram realmente chocados e feridos por um de seus escravos favoritos - “mais como [nosso] filho do que como um criado”, como disse Washington - escapou. Eles não conseguiram aceitar que ela fez isso por um genuíno desejo de liberdade. Em vez disso, eles se convenceram de que ela havia sido "seduzida e seduzida por um francês" (um visitante recente) e enganada para escapar de seu próprio interesse. Não há evidências de que o homem em questão tivesse algo a ver com a fuga, mas os Washingtons temiam que ela a engravidasse e a abandonou. Eles estavam determinados não apenas a recuperar sua “propriedade”, mas também a devolver o juiz à segurança, como o viam, em casa.

Mais uma vez Washington estava disposto a desrespeitar a lei em que seus escravos estavam preocupados. Sob os termos da Lei do Escravo Fugitivo, que ele próprio sancionou em 1793, os proprietários de escravos foram obrigados a entrar em tribunal aberto e fornecer prova de posse de um escravo que escapou antes de entrar em outro estado para capturá-los. Mas Washington queria evitar publicidade. Então ele ignorou a lei e pediu ao seu secretário do Tesouro, Oliver Wolcott Jr., que ordenasse ao coletor de alfândega em Portsmouth, um homem chamado Joseph Whipple, para capturar o juiz e colocá-la em um barco de volta para casa.

ELE DISSE ELA DISSE

Whipple não tinha motivos para duvidar da história de donzela em perigo grávida de Washington - afinal, ele era o presidente - e estava mais do que feliz em ajudar a resgatar o juiz do dano que ela supostamente teria caído. Depois de descobrir onde Judge estava morando, Whipple secretamente reservou uma passagem para ela em um navio para a Filadélfia. Ele esperou até o dia em que o navio deveria navegar, então ele se aproximou dela, apresentou-se e fez uma falsa oferta de emprego com sua própria família. Ele esperava agarrá-la e arrastá-la para o navio ou convencê-la a ir a bordo voluntariamente. Mas como Whipple conversou com o juiz, ele percebeu que ela não tinha sido seduzida por um francês, não estava grávida, não estava em perigo, e na verdade estava em Portsmouth por sua própria vontade. "Ela não tinha sido enganada como tinha sido apreendida, mas que a sede de completar a liberdade ... tinha sido seu único motivo para fugir", explicou Whipple em uma carta a Wolcott.

A OFERTA

Satisfeito que Judge estava feliz onde estava, Whipple abandonou seus planos de levá-la de volta à Filadélfia. Se Washington quisesse trazer o juiz de volta contra sua vontade, ele sugeriu que o presidente passasse pelos canais legais apropriados, conforme descrito no Fugitive Slave Act. Mas isso era necessário? Como Whipple informou a Wolcott, o juiz estava disposto a retornar aos Washingtons voluntariamente, com uma condição:

Ela expressou grande afeição e reverência por seu Mestre e Senhora, e sem hesitação declarou sua disposição de retornar e servir com fidelidade durante as vidas do Presidente e sua Senhora, se ela pudesse ser libertada em sua morte, caso sobrevivesse a eles; mas que ela deveria sofrer uma morte que retorne à escravidão e seja passível de ser vendida ou dada a outras pessoas.

Wolcott encaminhou a oferta do juiz para Washington. Então o presidente ficou feliz em saber que o juiz estava disposto a voltar? Dificilmente, ele estava furioso por Whipple ter aceitado a versão de um escravo sobre os seus próprios eventos. E ele rejeitou furiosamente a noção de que um mestre jamais negociasse com um escravo sobre qualquer assunto, muito menos negociasse com um escravo que mostrara deslealdade fugindo:

Entrar em um compromisso com ela, como ela sugeriu a você, é totalmente inadmissível ... Não seria político ou apenas recompensar a infidelidade com uma preferência prematura; e assim desconta de antemão as mentes de todos os seus companheiros de servo que, por seus constantes apegos, são muito mais merecedores do que ela própria de favor.

PERMANECER PÔR

Sua oferta foi rejeitada, o juiz permaneceu em New Hampshire. Mas Washington se recusou a desistir, pelo menos não se ele conseguisse recuperar o juiz sem atrair publicidade negativa. Ele disse a Whipple para usar "meios compulsórios" para apreender o juiz, se possível, desde que ele não "excitar uma multidão ou um motim ... ou mesmo sensações desconfortáveis ​​nas mentes dos cidadãos bem dispostos." Se isso não poderia ser evitado, ele escreveu: "Eu deixaria de lado seus serviços".

Whipple não fez mais nenhuma tentativa de capturar o juiz. Mas Washington fez. Quando soube que o sobrinho de Martha Washington, Burwell Bassett Jr., planejava uma viagem a Portsmouth no outono de 1799, Washington pediu que ele tentasse recuperar o juiz. Bassett concordou, e fez uma visita ao juiz, que agora era casado com um marinheiro afro-americano chamado John Staines e já tinha o primeiro de três filhos com ele. (Staines estava no mar quando Bassett apareceu.) Bassett pediu ao juiz que retornasse a Mount Vernon. Ela recusou, dizendo-lhe: "Eu sou livre e escolho permanecer assim."

Bassett era o convidado do senador John Langdon enquanto visitava Portsmouth, e após a primeira visita ao juiz, ele confidenciou a Langdon que ele tinha sido instruído a confiscar tanto o juiz quanto sua filha à força, se necessário, e o faria nos próximos dias. Langdon, um amigo de longa data dos Washingtons, ficou perturbado com o que ouviu dizer que saiu de casa enquanto Bassett jantava e avisou o juiz do perigo. Ela fugiu para a Groenlândia, em New Hampshire, e se escondeu lá com os amigos.

FINALMENTE LIVRE

George Washington morreu alguns meses depois, em 14 de dezembro de 1799; Martha Washington a seguiu em maio de 1802. A posse do Oney Judge e seus três filhos agora passou a parentes no lado da família de Martha, mas não há evidências de que eles tenham tentado recuperar o juiz sob a Lei do Escravo Fugitivo.

O juiz não se arriscou, no entanto. Ela colocou baixo para os próximos 40 anos. Não foi até que ela estava em seus 70 anos e muito velha e doente para trabalhar - e, portanto, não vale mais a despesa de capturá-la e trazê-la de volta à Virgínia - que ela começou a contar sua história aos jornais abolicionistas em meados da década de 1840. A essa altura, o marido e todos os três filhos dela haviam morrido, e ela vinha vivendo em extrema pobreza há muitos anos. Um dos repórteres perguntou se ela se arrependia de ter deixado os Washington e Mount Vernon, onde, se tivesse ficado, poderia ter vivido uma vida mais fácil. “Não”, ela respondeu, “eu sou livre e confio em ter sido feito filho de Deus por esses meios”.

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